「菲利浦岛蜈蚣」成幼鸟杀手! ——在澳洲孤岛上默默担当顶级掠食者

冒险电影中,场景时常在偏远不为人知的荒山野岭,甚至住着猛兽的遥远孤岛,有着颠覆常识的生态环境和骇人怪物。 然而根据新发表在《美国博物学家》的一篇论文,在现实中就有一个岛屿,由蜈蚣担当岛上食物链的最顶端掠食者。

此菲利浦岛,非彼菲利浦岛

地点位于澳大利亚的菲利浦岛(Phillip Island)——说到这个岛屿,可能会联想到岛上每年吸引上百万观光客的小蓝企鹅栖地,以及世界摩托车竞速的主要赛场之一。

故事并非发生在这个澳大利亚南岸的菲利普岛,而是在距离澳洲本土东方1500公里远,过去做为囚犯流放地的诺福克群岛。 那里有另一个面积仅 2.07 平方公里,无人居住的菲利浦岛。 两个岛正巧都以18世纪后半的英国海军上将亚瑟·菲利浦(Arthur Phillip)为名,但地理位置相距甚远。

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无人定居的菲利浦岛凶猛岛民

菲利浦岛有13种海鸟会产卵繁殖,还有一些小型动物在此生活。 其中最引人侧目的居民是菲利浦岛蜈蚣(Cormocephalus coynei),这种蜈蚣最长可达23.5厘米,虽然比起现生蜈蚣中最大的30厘米等级还差一些,仍远胜长约10厘米的常见蜈蚣。

研究团队调查纪录菲利普岛蜈蚣在夜间的捕食行为,并以稳定同位素分析蜈蚣的食物来源比例,发现这种蜈蚣的食物来源,48% 来自脊椎动物,52% 来自无脊椎动物,各占约一半比例。

菲利浦岛蜈蚣最主要的食物是岛上居住的蟋蟀、壁虎、石龙子,这些动物都小于体长超过 20 公分的大蜈蚣,算是合理的菜单。 然而菲利浦岛蜈蚣还有另外一个独门佳馄饨,就是岛上繁殖海鸟的幼雏。

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菲利浦岛蜈蚣的嘴下亡鸌

菲利浦岛上最主要的筑巢海鸟是黑翅圆尾鸌(Pterodroma nigripennis),2017 年的纪录约有 19000 对。 黑翅圆尾鹩的成鸟体长约 30 公分,显然蜈蚣面对它们无法轻易取胜,因此脆弱的雏鸟就成为蜈蚣的下嘴目标。

菲利浦岛蜈蚣会咬住黑翅圆尾鸌雏鸟的后颈并注入毒素,等雏鸟死亡后再啃食它的头颈部。 而在两年的调查期间,纪录的雏鸟各有19.6%及11.1%被蜈蚣捕食。 结合前面一年约有 19000 万对黑翅圆尾鸌在此繁殖的纪录来看,估计每年被蜈蚣吃掉的幼鸟在 2109~3724 只之间。

其他在菲利浦岛上繁殖的海鸟,活动期间可能跟蜈蚣活跃的夏季错开,或是数量较少,黑翅圆尾鸌可能是菲利浦岛蜈蚣最主要的猎捕鸟类。 相较于脊椎动物吃节肢动物的纪录,节肢动物大部分是清除死亡的脊椎动物尸体,像这样反过来鸟类被节肢动物主动猎捕的纪录非常罕见。

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咦,蜈蚣怎么吃到海里的鱼?

根据稳定同位素分析,菲利普岛蜈蚣的饮食中有7.9%是鸟类,然而鱼类却有9.6%。 住在陆地上的蜈蚣要怎么吃到海里的鱼呢? 这是另一个值得注目的问题。

据推测海鸟带回巢中,供应给雏鸟食用的鱼尸,应该是蜈蚣能吃到鱼的主要来源。 也就是海鸟不仅本身是蜈蚣的猎物,它们为了育雏的投食被蜈蚣吃掉后,也带动了海洋和陆地间的营养循环。

过去在诺福克群岛流放囚犯时期,由人类引入的山羊、猪和兔子等大型动物对岛上的环境造成破坏,也让当地独有的生态体系遭受严重威胁。 这些外来物种在20世纪期间逐一从岛上移除,受破坏的环境现正缓慢原。

虽然菲利浦岛蜈蚣离最大的蜈蚣还有点距离,在它所住的环境却已经足以占地为王。 现已灭绝的诺福克卡卡鹦鹉(Nestor productus)体型比菲利浦岛蜈蚣大,但以果实为主食,显然不会威胁到蜈蚣作为掠食者的地位。

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在岛屿生物地理学中,孤立海岛上动物体型改变是一个重要的研究议题。 在大陆上的大型动物,移居海岛后因岛屿资源限、天敌缺乏等因素,会缩小体型,称之为岛屿侏儒化(Island Dwarfism);然而小型的动物却会反过来巨大化,甚至取代原本大型动物所处的生态栖位,此现象即为岛屿巨型化(Island Gigantism)。

岛屿巨型化的案例如新西兰的奇异鸟、马达加斯加岛已灭绝的象鸟,以及在许多岛屿上各自独立产生的巨大化啮齿动物;台湾在垦丁和部分离岛分布的椰子蟹也是一个案例,不仅是保育类的甲壳动物,更是最大型的陆生寄居蟹。 地处偏远的菲利浦岛,正是岛屿特殊生态系的一个案例,也是蜈蚣称霸的极端案例。

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