人类从什么时候开始火?

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我们想让你知道的是

科学家不断研究想找出确切人类发现和开始用火的时间点,但是有两个问题长久以来都被忽略了:在人类出现以前火是以什么样貌存在于地球上?早期人类有什么跟火有关的经验?

火是地球上最重要的力量之一。长期以来,已知用火被视为一项证明智力的决定性因素,人类也因此与其他动物区隔开来。科学家不断研究想找出确切人类发现和开始用火的时间点,但是有两个问题长久以来都被忽略了:在人类出现以前火是以什么样貌存在于地球上?早期人类有什么跟火有关的经验?

火需要三种要素并存才能燃烧。首先要有燃料,其次是氧气,因为燃烧本就是一种会释放热能和光线的氧化过程。最后要有热源或起火源的配合物体才能开始燃烧。我们知道不毛之地不会发生火灾,至少要有植物,火才有东西可以烧。同时,大气中的氧气含量也必须达到15%左右,植物才能燃烧,(现在是21%) 这也是为什么火灾发生时我们可以用毛毯或沙子盖住火焰,也可以喷二氧化碳和洒水来熄火,因为用这些方法可以阻绝氧气的来源。人类出现以前的主要点火源是闪电。

化石可以带我们追溯人类出现以前各个地质年代发生的事。木炭是植物燃烧完毕后所剩下来的物质,形成化石后便成为我们主要用来证明火的存在的证据。目前已知最古老的木炭化石是在四亿两千万年前,大概是 虽然当时植物已遍布陆地,但是大气中的含氧量不断波动,所以有纪录的第一次大规模火灾较晚出现,大概是距今三亿四千五百万前年的泥炭纪初期。

地球也有几段时期含氧量比现在还高。在这种情况下,火灾会更频繁,燃烧的温度也会更高。白垩纪晚期是火灾最频繁的时期之一,当时也是恐龙主宰地球,开花植物首次出现的时候。新研究指出,有许多植物可以在炙热的环境中生存,或什至需要火才能繁殖,例如某些松属、桉属和海神花属植物,它们最早就出现于这个时期,大概是九千万年前。

但是,一直要等到七百万年前草地和草原面积扩大后(例如非洲的莽原),环境和居于其中的动物才有了重大的影响。透过电脑模拟我们可以猜测,莽原如果没有定期出现火灾,就可能变成为灌木林和森林。在这种情况下,居住在莽原上的早期人类常常可以看到火,因此最早的「发现」就包含看见和追踪火。火灾发生过后,人类捡拾被烧死、烧焦的动植物,或埋伏、猎杀那些逃离火场的动物。

在一百五十万年前的非洲,也许刚好天时地利人和,人类进入用火的第一阶段——学会「保存」火,这也是只有人类才会的特殊技能。添加燃料就可以让火继续燃烧,例如粪便就是一种燃烧缓慢的燃料。火的好处不只是夜间保暖及照明,还可以吓走掠食动物,其烟雾也能赶走昆虫。

关于火的使用我们只能合理地猜测,要找到最早定期使用火的证据非常困难,因为古代的炉灶并没有那么好辨认。零星的用火并不能成为有力证据,我们需要来自多处遗址的证据。有人声称非洲南部一些超过一百万年的遗址可以做为证据,例如北开普省的Wonderwerk洞穴。但是真正可以证明习惯性用火的证据是在以色列的洞穴中发现的,这些洞穴可追溯至四十到三十万年前,例如在Qesem可以发现重复使用同一个炉灶和烤肉的痕迹。

下一个阶段就是人类学会如何起火。

学会这项技能后,人类就能更频繁地、更安全地使用火,烹饪也由此开始发展,给予人类更多饮食上的选择。英国的灵长类动物学家理查德・伦汉(Richard Wrangham)指出,人类脑力的进步可能与烹饪有关。壁炉可能形成一个社会焦点,促进语言的发展。人类可能在四十万年前就会用打火石起火,但是具体证据则显示四万年前。美国考古学家安德鲁・索伦森(Andrew Sorensen)和他的同事表示:「考古学家还无法确定火是在史前时代早期的哪一个时间点成为人类的生活工具,连粗略的时间点都不能得知。」 英国考古学家约翰・高乐(John Gowlett)认为人类发现火的过程是漫长且错综复杂的。

第三个阶段大概发生在七千年前,人类开始大量使用火并学会控制火。人类可能开始用火清地来发展农业,甚至用火来打斗。虽然人类控制火的技术已纯熟到可以用来发展农业,我们必须明白气候还是大型火灾发生的主因。

现今的人类似乎对自己控制火的能力充满信心,但我们不应该骄矜自大。澳洲的须芒草(Gamba grass)还有北美洲的绢雀麦(Cheat grass )这类的外来植物以及全球暖化,正严重地改变火灾发生的规模、频率、本质。我们必须认清一个事实,火在地球过去四亿两千年的历史中从未缺席,即使在人类消亡之后,仍会如此。

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