“阴沟翻船”的“阴沟”为何会翻船

中国民间俗语中有“阴沟里翻船”的说法,比喻在最有把握的地方出了问题,属于完全不该有的失误。说起来很顺口,但是仔细一想问题就来了:阴沟里怎么会行船?如果阴沟里不能行船,又怎么会翻船呢?

我们先来辨析一下“阴沟”的由来。五代时人丘光庭所著《兼明书》中说:“凡沟有露见其明者,有以土填其上者。土填其上者谓之阴沟,露见其明者谓之阳沟。言阳以对阴,无他说也。”有阴必有阳,因此“阳沟”就是露出地面的排水沟,“阴沟”就是藏在地下的排水沟。但是阴沟和阳沟仅仅是排水沟,其宽并不足以行船,那么又何来翻船一说呢?

原来,在北方方言中,“阴沟翻船”本来应该是“羊沟翻船”。晋代学者崔豹所著《古今注》中说:“长安御沟,谓之杨沟,谓植高杨于其上也。一曰羊沟,谓羊喜抵触垣墙,故为沟以隔之,故曰羊沟也。”所谓“杨沟”、“羊沟”,杨、羊同音,植杨树而称为“杨沟”更为可信。无论是“杨沟”还是“羊沟”,其宽都足以行船,而且御沟两侧遍植高杨和槐树,沟中水流风平浪静可想而知,要想翻船实在是一件概率极小的事情,因此人们才用“羊沟翻船”作比。清代时犹有此语,清人翟颢所著《通俗编》中说:“北人又有羊沟翻船之语。”可为证。

后人不解“羊沟”或“杨沟”称谓的来历,而误写作更通俗易懂的“阳沟”一词,比如明代学者郎瑛在《七修类稿》中就疑惑不解:“予以今人暗者为阴沟,则明者为阳沟矣,明白简易,不知中华子何以云所也,或者古自如是耳?”五代时人马缟所著《中华古今注》一书中也有“羊沟”的记载,因此郎瑛不懂“中华子何以云所也”。

后人将“羊沟”误为“阳沟”,但作为排水沟的“阳沟”却无法行船,于是干脆一错到底,将“阳沟”再变为语感更重、更不可能行船的“阴沟”,从而产生了“阴沟翻船”这句不知所云的俗语。这就是这句俗语的辗转由来。

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