“元宝”的“元”原来指改元

现在常说的“元宝”、“金元宝”等称谓,为何用“元”来命名,没有人能够说得清楚,甚至有人误解为圆形的钱币,大错而特错。其实,“元宝”之“元”,乃是指朝代、皇位更迭后所改的年号,或者皇帝任期内所改的年号,不仅今人不知,而且从唐代一直误用到了今天。

《旧唐书·食货志》将这种误用解释得清清楚楚:“高祖即位,仍用隋之五铢钱。武德四年七月,废五铢钱,行开元通宝钱……初,开元钱之文,给事中欧阳询制词及书,时称其工。其字含八分及隶体,其词先上后下,次左后右读之。自上及左回环读之,其义亦通。流俗谓之开通元宝钱。”

原来,唐高祖李渊即位后,废除了隋代的五铢钱,改铸“开元通宝”钱。武德是唐代的第一个年号,因此称“开元”,是开始新的纪元、开国的意思,这就是“开元通宝”中“开元”的来历;“宝”是珍宝,用为钱币之名;“通”是通行、通用之意。著名书法家欧阳询亲自书写“开元通宝”四字铸在钱上,四个字的分布是:“开”在上,“元”在下,“通”在左,“宝”在右。本来应该按照“先上后下,次左后右”的顺序读作“开元通宝”,但民间却往往按照更顺眼的顺时针顺序读作“开通元宝”。虽然《旧唐书》说“其义亦通”,但其实是不通的,因为“开元通宝”意为开国通用之宝,而“开通元宝”如何解释呢?“元”字就没了着落。

到了宋代,据《宋史·食货志》记载:“太祖初铸钱,文曰‘宋通元宝’。”宋太祖的第一个年号是建隆,但他已经不明白“元”是建元之意,因此误为“宋通元宝”,宋代通用的元宝。这时的“元宝”一词,已经成为所铸钱的代名词。

到了宋太宗时期,据《宋史·食货志》记载:“初,太宗改元太平兴国,更铸‘太平通宝’,淳化更铸,又亲书‘淳化元宝’,作真、行、草三体。后改元更铸,皆曰‘元宝’,而冠以年号,至是改元宝元,文当曰‘宝元元宝’,仁宗特命以‘皇宋通宝’为文,庆历以后,复冠以年号如旧。”这可真够混乱的,一会儿是正确的“通宝”,一会儿又是错误的“元宝”,从此就再也分不清二者的区别了,“元宝”的称谓遂以讹传讹、将错就错地沿用下来。

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