“滥觞”原来指浮起酒杯

“滥觞”比喻事情的起源和发端。为什么可以这样比喻呢?这跟“觞”字密切相关。

“滥觞”一词出自《孔子家语》,该书最早著录于《汉书·艺文志》,历来颇多争议,或以为乃伪书,但后来的考古发现证明该书早在西汉就已有原型存在和流传。

《孔子家语·三恕》篇讲述了一个有趣的故事。子路盛装去见孔子,孔子一见之下大为不满,说:“由是倨倨者何也?夫江始出于岷山,其源可以滥觞,及其至于江津,不舫舟不避风则不可以涉,非唯下流水多耶?”孔子告诫子路要像大江的下流水多一样,虚心接纳意见,而不是一开始就以盛装拒人于千里之外。

王肃解释说:“觞可以盛酒,言其微。”“滥”是浮起的意思,“觞(shāng)”则是盛酒器,因此“滥觞”一词的意思就是浮起酒杯。大江的源头“可以滥觞”,可以浮起酒杯,则水量之小可想而知,“滥觞”因此用来比喻事物的起源和发端。

北魏郦道元所著《水经注·江水》篇中,“滥觞”一词凡两见。“《益州记》曰:大江泉源,即今所闻,始发羊膊岭下,缘崖散漫,小水百数,殆未滥觞矣……江水自此已上,至微弱,所谓发源滥觞者也。”也都是这个意思。

那么,为什么用浮起酒杯来作比喻呢?原来,古人雅集,有个例行的娱乐活动:在水边宴饮,将“觞”放入水中,顺水漂流,到自己面前,取而饮之,这种娱乐活动就叫“曲水流觞”,王羲之的《兰亭集序》就是在一次曲水流觞的活动之后所作。曲水,取水流弯弯曲曲之意。古人见到水就想到“流觞”,甚至于要把“觞”放到大江的源头去测水量,真是可爱!

发源处水量极小,“滥觞”之后,再往下流,水量越来越大,因此“滥觞”一词又可以引申为波及或泛滥。比如南宋学者魏庆之评论盛唐诗:“盛唐人诗,亦有一二滥觞晚唐者。”这是波及、影响的意思。元明间学者叶子奇议论时事有这样的比喻:“所入之沟虽通,所出之沟既塞,则水死而不动,惟有涨满浸淫,而有滥觞之患矣。”这是泛滥的意思。

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