“阁下”为何是敬称

在一些隆重的场合或者问候的书信中,常常尊称对方为“阁下”。这个称谓是怎么来的呢?

首先需要辨析的是,在古代,“阁”和“閤”是两个完全不同的字。“阁”是“所以止扉者”,开门之后,为了防止门扇自动合上,用两根长木桩放置到门扇两旁,这两根长木桩就叫“阁”;而“閤”是“门旁户也”,大门旁边另开的小门。

《尔雅·释宫》:“宫中之门谓之闱,其小者谓之闺,小闺谓之閤。”闱、闺、閤,三道宫中的门户,一个比一个小。宫门一入深似海,因此闺闱和闺閤由宫中之门引申而借指内室;后世礼教对女人的束缚越来越严厉,女人被困于家庭之中,大门不出二门不迈,因此闺闱和闺閤又引申特指女人的卧室。

“阁”和“閤”形近音同,后人不察,一概将“閤”误写作“阁”,将“内閤”、“閤下”误写作“内阁”、“阁下”。这一误可就误了两千多年!

至于“閤下”的称谓,据唐人赵璘所著《因话录》记载:“古者三公开閤,郡守比古之侯伯,亦有閤,所以世之书题有‘閤下’之称……今又布衣相呼,尽曰‘閤下’,虽出于浮薄相戏,亦是名分大坏矣。”

赵璘所谓的“三公开閤”,《汉书·公孙弘传》中有形象的记载:“弘自见为举首,起徒步,数年至宰相封侯,于是起客馆,开东阁以延贤人,与参谋议。”被荐举者中居首位的称“举首”,平民称“徒步”。公孙弘从“徒步”官至宰相,于是建了一座客馆,打开客馆东边的小门招揽贤士。为什么要开东边的小门呢?这是因为贤士不是宰相的下属,为示尊重起见,在正门之外特意开“东閤”延请入内。凡是能够进出“东閤”的都是贤士,故以“閤下”敬称。相应地,开閤的宰相被称作“閤老”,唐代时“舍人年深者谓之閤老”,这是对资历深的中书舍人的敬称,“两省相呼为閤老”,这是对中书、门下两省属官的敬称。

赵璘感叹“今又布衣相呼,尽曰‘閤下’”乃“浮薄相戏”、“名分大坏”,殊不知连“閤下”一词都误为“阁下”了!

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